Deshielo de los Andes: nuevos conocimientos sobre los glaciares en rápida retirada

    Utilizando datos satelitales, los científicos están documentando el inexorable derretimiento de los glaciares y campos de hielo de América del Sur, y los glaciares andinos se adelgazan casi un metro por año desde 2000. La pérdida de hielo representa una amenaza para los suministros de agua y la agricultura desde Bolivia hasta Chile.

    ada año, decenas de miles de peregrinos se reúnen en uno de los glaciares más sagrados del Perú: el Colquepunco , ubicado en el corazón de la Cordillera Vilcanota, cerca de Cusco. Cubiertos con ponchos de colores brillantes, adornados con plumas iridiscentes y con grandes símbolos religiosos, peregrinos de todos los ámbitos de la vida se unen al Quyllurit’i, un festival que mezcla rituales y ceremonias indígenas católicos, incas y locales.

    Los peregrinos cantan, bailan, rezan y hacen ofrendas al glaciar, que según la leyenda está habitado por un espíritu divino.

    La parte más sagrada de la ceremonia involucra a hombres vestidos como criaturas míticas mitad hombre y mitad oso conocidas como Ukuku , que cortan grandes bloques de hielo del glaciar y los amarran a sus espaldas. Los Ukuku llevan este hielo, que, cuando se derrite, se cree que tiene poderes curativos sobrenaturales, hasta el valle.

    Bernard Francou, un glaciólogo francés que ha pasado más de 20 años estudiando los glaciares andinos, se ha sumado a tres de estas celebraciones en su vida. Sin embargo, para su sorpresa, el ritual había cambiado la última vez que fue, en 2012. “Esperaba que tomaran el hielo del glaciar para traerlo sobre sus espaldas”, recordó, “así que les pregunté por qué se detuvo y dijeron: ‘Vimos que el glaciar se había retirado, es cada vez más pequeño, está enfermo. Así que no queremos causarle más daño quitando más hielo ‘. «

    En las últimas décadas, los residentes cercanos de la Cordillera Vilcanota han visto con consternación cómo el Colquepunco y los glaciares circundantes se han reducido constantemente. Ahora, investigadores en Alemania y Francia han cuantificado la rapidez con la que está desapareciendo el hielo en Perú y en los Andes. Utilizando datos de alta resolución generados por satélites y una misión del Transbordador Espacial 2000 para crear representaciones tridimensionales del cambio de los glaciares andinos a lo largo del tiempo, los investigadores calcularon que el área cubierta por glaciares en Perú se redujo en casi un tercio entre 2000 y 2016.

    Al otro lado de los Andes, los glaciares han perdido casi un metro de espesor anualmente desde 2000, según Etienne Berthier , glaciólogo del Laboratorio de Estudios Geofísicos y Oceanografía en Toulouse, Francia, quien recientemente publicó sus hallazgos en Nature Geoscience. El calentamiento de las temperaturas también ha provocado que los glaciares retrocedan rápidamente, particularmente en los Andes del sur, donde algunos glaciares se han retirado 5.5 millas en el último siglo. El 98% de los glaciares andinos se han reducido este siglo.

    Los glaciares son recursos vitales para las comunidades de los Andes y sus alrededores, donde el agua de deshielo se utiliza para beber, regar y generar energía hidroeléctrica, especialmente en regiones áridas y durante períodos de sequía. “La desaparición de los glaciares tendrá un impacto en las ciudades, pero no solo en las ciudades: los lugareños, los agricultores y las personas que se dedican a la agricultura en general”, dice Francou.

    Hasta hace poco, la información sobre la velocidad y la cantidad de la pérdida de hielo andino estaba generalmente restringida a sitios más fácilmente accesibles, y los científicos plantaban estacas manualmente en los glaciares y registraban los cambios en su masa a lo largo de los años, dice Berthier. Pero los estudios satelitales recientes han ampliado enormemente la capacidad de los científicos para rastrear el derretimiento de los glaciares en los Andes y en todo el mundo.

    Los campos de hielo de la Patagonia representan el 83 por ciento de toda la pérdida de hielo en América del Sur.

    “Nuestro estudio, y el de Etienne Berthier, son los primeros estudios que cubren todo el continente [sudamericano] basados ​​en mediciones en todas partes”, dice Thorsten Seehaus , glaciólogo de Friedrich-Alexander-Universität Erlangen-Nürnberg, quien recientemente publicó su hallazgos en Nature Climate Change .

    Berthier y su equipo pudieron obtener datos que cubren la mayoría de las subregiones de los glaciares andinos, brindando a los investigadores una imagen más precisa del ritmo de retroceso de los glaciares y permitiéndoles pronosticar mejor la rapidez con la que retrocederán los glaciares en el futuro.

    Lo que muestran los nuevos datos es que, si bien los glaciares andinos en general están retrocediendo, lo están haciendo a ritmos variables en diferentes regiones. En los Andes desérticos, por ejemplo, una pequeña cantidad de glaciares se está expandiendo o se mantiene estable, dice Seehaus, aunque estos representan solo el 1.3 por ciento de los glaciares estudiados.

    Sin embargo, la tendencia general es muy clara. Los glaciares andinos, desde las pequeñas regiones heladas de Colombia y Venezuela en el norte hasta las extensiones glaciares de la Patagonia en el sur, se están reduciendo rápidamente.

    Los campos de hielo del sur de la Patagonia son los que se derriten más rápido en el continente, y se adelgazan en un promedio de casi 3.3 pies por año, según el estudio de Berthier. Junto con los campos de hielo del norte de la Patagonia, estas regiones representan el 83 por ciento de toda la pérdida de hielo en América del Sur . La razón de esto, explica Francou, es que los glaciares de baja altitud de la Patagonia los hacen particularmente vulnerables al aumento de la temperatura del aire.

    El glaciar Olivares Alfa en Chile ha perdido el 66 por ciento de su masa de hielo desde 1953.

    El glaciar Olivares Alfa en Chile ha perdido el 66 por ciento de su masa de hielo desde 1953. CRÉDITO: LOUIS LLIBOUTRY [ARRIBA]; ALEX CATTAN Y MARC TURREL

    Si bien los glaciares en la Patagonia están cediendo constantemente, Berthier señala que relativamente pocas personas viven en estas regiones remotas. Sin embargo, los pocos que viven allí están preocupados.

    Lukas García Reyes, de 27 años, ha pasado toda su vida en el pequeño pueblo de Futaleufú, en el norte de la Patagonia, en Chile, cerca de la frontera con Argentina. El río Futaleufú fluye desde Argentina a través de la ciudad y desemboca en el largo y estrecho lago Yelcho. El río está rodeado de reservas naturales y montañas y es alimentado por el deshielo de los glaciares andinos de los lagos de Argentina y Chile.

    Reyes dice que los signos del retroceso de los glaciares son difíciles de pasar por alto. “Subimos a ver los glaciares porque nos gusta caminar y hemos notado la diferencia con cuando éramos niños”, relata. “Hay áreas de hielo que se han retirado alrededor de 5 kilómetros”. Agrega que los ríos, crecidos por la escorrentía de los glaciares, han crecido visiblemente a lo largo de los años, lo que ha impedido a los lugareños pescar en algunas áreas.

    Por ahora, el rápido retroceso de los glaciares no está afectando gravemente a la comunidad, dice Reyes. Los gigantescos glaciares de la Patagonia contienen grandes cantidades de hielo y, por lo general, llueve durante todo el año, por lo que el agua es un recurso abundante, por ahora. Pero la pregunta en la mente de algunos de los casi 3.000 habitantes de Futaleufú es la siguiente: ¿Por cuánto tiempo?

    “Toda la lluvia y la nieve que llega durante el invierno se derrite antes de que comience la primavera”, explica Reyes. “Durante el verano subsistimos con la reserva [glacial], pero no sé cuánto más durará”.

    “No hay retorno, creo, porque el clima ya ha cambiado”, dice un residente de la Patagonia.

    Ciudades más grandes y densamente pobladas que dependen del agua de los glaciares vecinos durante el verano, como La Paz, Bolivia; Santiago, Chile; Mendoza, Argentina; y Huaraz, Perú, enfrentan un riesgo grave e inminente, dice Seehaus. La velocidad de la pérdida de hielo puede no ser tan dramática como en la Patagonia, pero la gran cantidad de personas que dependen del agua de los glaciares para beber y cultivar cultivos sugiere que el impacto será severo, agrega.

    Al principio, las regiones rodeadas por vastos glaciares experimentarán un aumento en la disponibilidad de agua a medida que los glaciares se derriten y el agua desciende a ríos y lagos, dice Francou. Pero pronto, esta agua se secará, agrega.

    Un estudio sugiere que casi 4 millones de personas en las principales ciudades de los Andes tropicales utilizan el deshielo de los glaciares como recurso hídrico básico. En La Paz, con una población de 2,3 millones, alrededor del 27 por ciento del suministro de agua durante las estaciones secas proviene del deshielo de los glaciares. De manera similar, el deshielo de los glaciares proporciona casi el 20 por ciento del suministro anual de agua de Huaraz. Seehaus dice que el derretimiento de los glaciares podría exacerbar la escasez de agua ya existente causada por el aumento de las temperaturas y un clima cambiante, como la sequía que afectó a Bolivia en 2016, la peor en un cuarto de siglo.

    Los habitantes de los Andes también están preocupados por el impacto del retroceso de los glaciares en el turismo, una fuente importante de ingresos en algunas regiones, señala Berthier.

    El lago Santa Cruz en los Andes peruanos es uno de varios lagos alimentados por glaciares que suministran agua a la ciudad de Huaraz.

    El lago Santa Cruz en los Andes peruanos es uno de varios lagos alimentados por glaciares que suministran agua a la ciudad de Huaraz. CORTESÍA DE JONATHAN MOENS

    Huaraz, una ciudad impulsada por turistas de unas 110.000 personas, está flanqueada por dos de las cadenas montañosas más altas y espectaculares del Perú: la Cordillera Blanca y la Cordillera Negra. Pero, dice Seehaus, «si el hielo se ha ido, ya no es la Cordillera Blanca [ Cordillera Blanca ]».

    Luciana Juárez, propietaria de una agencia de turismo de aventura y un albergue, ha vivido en Huaraz durante 16 años y dice que el retroceso de los glaciares está provocando que los campos de hielo desarrollen grandes grietas que hacen que las expediciones de montañismo sean demasiado peligrosas.

    Los turistas siguen llegando a Huaraz todos los años y la disponibilidad de agua aún no es un problema, dice Juárez, pero el futuro de la ciudad es incierto. “Sé que los glaciares se están derritiendo y sé que eso será un problema en el futuro”, dice Juárez.

    En Futaleufú, Reyes se muestra escéptico de que se pueda hacer algo para abordar el derretimiento de los glaciares. «Nos hemos topado con una pared», dice. «No hay vuelta atrás, creo, porque el clima ya ha cambiado».

    Algunos grupos indígenas están tan preocupados que han recurrido a sus símbolos culturales más sagrados en busca de apoyo, dice Francou. Ofrecen estatuillas, hojas de coca y otros objetos que consideran sagrados para los glaciares. A cambio, piden una familia sana, estabilidad financiera y un clima favorable para sus cultivos.

    “Con el retroceso de los glaciares sucediendo en este momento, la gente de los Andes pide ayuda a las montañas”, agrega Francou. «Están muy preocupados».

    Corrección, 30 de enero de 2020: una versión anterior de este artículo identificó incorrectamente la ubicación del glaciar Colquepunco en Perú. El glaciar está ubicado en la Cordillera Vilcanota, no en la Cordillera Blanca .

    Fuente: Yale.edu